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Ciencia

Conocé a Paola Castaño, la socióloga colombiana que investiga la Estación Espacial 

Actualizada 31/07/2017 06:43

El martes 18 de julio a las 19, cualquiera que haya mirado al cielo desde Buenos Aires pudo haberla visto: a 400 kilómetros de distancia brillaba la Estación Espacial Internacional (ISS), una plataforma en órbita que funciona como un gran laboratorio que flota en el espacio desde 1998 y en el que hoy se llevan adelante más de 1000 experimentos. Allá arriba, en este momento, hay tres astronautas: Jack Fischer (@Astro2fish), Fyodor Yurchikhin y Peggy Whitson (@AstroPegg).

Paola Castaño es socióloga y está investigando el funcionamiento de la estación, un proyecto científico y tecnológico inédito de coordinación entre seis países del que participan la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA), la Agencia Espacial Rusa, la Agencia Espacial Canadienses y la Agencia Espacial Japonesa. Allá arriba, los astronautas son las manos y los ojos de cientos de científicos que están en la tierra y llevan adelante experimentos de biología, biomedicina, física de partículas, entre muchas otras líneas de investigación.

Desde chiquita la fascinaron las historias de astronautas y cohetes y ahora trabaja muy cerca de ellos. El año pasado estuvo becada por la Fundación Guggenheim en el Museo Smithsonian del Aire y el Espacio. Ahí tuvo acceso a los archivos de la NASA y a la historia de los vuelos espaciales. Ahora vive en Berlín, desde donde está investigando a la Agencia Espacial Europea (ESA)y la promoción 2009 de astronautas europeos.

Ahora, como socióloga, no sólo la fascina el esfuerzo de ingeniería que representa tener semejante estructura en el espacio sino también la colaboración de seis países que simultáneamente -con distintas métricas, horarios, visiones del mundo- coordinan diariamente toda la actividad de la ISS.


-¿QUÉ ES LA ESTACIÓN ESPACIAL INTERNACIONAL? ¿PARA QUÉ SIRVE?

En primer lugar es una plataforma de investigación y eso le da una función científica. Por supuesto también tiene una función política de cooperación internacional. Pensemos que alguna vez Estados Unidos y Rusia estuvieron en una carrera espacial y ahora los dos países cooperan en este proyecto. Tiene también una función tecnológica y una función educativa para que las personas sepan que hay muchas posibilidades científicas y tecnológicas en el espacio.

-¿Cómo es la nueva generación de astronautas?

Tienen un perfil mucho mas diverso. Para empezar, hay mujeres. En la época del Apolo, por ejemplo, no era posible que hubiera mujeres, porque la mayor parte de los astronautas venían de la fuerza aérea, de ser pilotos de prueba. Hoy hay una diversidad mucho mayor: los nuevos astronautas son personas que en términos de ciencia y de competencias educativas están mucho mas preparadas de lo que estaban antes, porque ahora las funciones son múltiples: son personas que tienen unas habilidades impresionantes de seguir instrucciones y de hacer la tarea que les indican pero sin engancharse demasiado.


-¿CÓMO ES EL DÍA DE UN ASTRONAUTA EN EL ESPACIO?

Ellos tienen una jornada de trabajo de 8 horas, entre experimentos y tareas de mantenimiento de la estación. Su horario es híper regulado: 15 minutos para organizar los elementos que necesitan, otros 20 minutos para realizar el experimento, otros 15 minutos para recoger las cosas y seguir a la siguiente tarea. Y todo el tiempo están siendo monitoreados. La estación es multripropósito y por eso los astronautas que seleccionen para ir tienen que ser buenos multitaskers.

Además, tienen que hacer dos horas de ejercicios diarios porque el desacondicionamiento de los músculos y la perdida de densidad ósea son dos problemas muy graves. Las agencias espaciales han encontrado una solución en que hagan unos ejercicios con unas máquinas que tienen un mecanismo de resistencia que emula el peso.

-¿Hay un renacimiento del interés en las cuestiones del espacio?

Si, y es un florecimiento que viene con una presión distinta. Muchas personas están diciendo “ya llevamos 15 años en la estación espacial, ¿dónde sigue esto ahora?”. Y hay una tensión interesante: Europa se está concentrando en la posibilidad de exploración y establecimiento en la luna y la NASA está mas enfocada en Marte. A veces siento que el orden geopolítico no le da a la estación espacial el crédito que merece una institución tan compleja que logró que antiguos enemigos, como Rusia y Estados Unidos, se hablen entre sí y colaboren y que un montón de científicos tengan una plataforma a la que de otra manera no hubieran tenido acceso.

ALGUNAS COSAS QUE NO SABÍAMOS
  • LA ISS ESTÁ FORMADA POR MÓDULOS: EL PRIMERO SE ENVIÓ EN 1998 Y TODA LA ESTRUCTURA, DESDE ENTONCES, FUE ENSAMBLADA EN EL ESPACIO. PARA ARMAR TODA LA ESTACIÓN, LOS ASTRONAUTAS TUVIERON QUE HACER MÁS DE 100 CAMINATAS ESPACIALES.
  • LA ESTACIÓN, CON LOS PANELES SOLARES INCLUIDOS, TIENE EL TAMAÑO DE UN ESTADIO DE FÚTBOL AMERICANO.
  • EN LOS PRINCIPIOS DEL PROYECTO ESTABA PLANEADO QUE CADA ASTRONAUTA CONTARA CON UN ESPACIO PERSONAL CÓMODO, PERO CON LOS AÑOS LA ESTACIÓN SE FUE LLENANDO DE OBJETOS -MÁQUINAS, EXPERIMENTOS, HARDWARE- Y HOY LOS ASTRONAUTAS DUERMEN EN UN CUBÍCULO MUY PEQUEÑO, DEL TAMAÑO DE UNA CABINA TELEFÓNICA.
  • COMO LABORATORIO EN ÓRBITA, TAL COMO LA CONOCEMOS HOY, LA ISS RECIÉN ESTUVO LISTA EN 2011. TODAS LAS EXPEDICIONES ANTERIORES FUERON DE ENSAMBLAJE.
  • EN TOTAL, YA HUBO 51 EXPEDICIONES A LA ISS. EL VIAJE DESDE LA TIERRA DURA ALREDEDOR DE 7 HORAS.